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Todas las propiedades que no sabías sobre el Higo Chumbo y el Nopal

Lo que no sabías sobre el Higo Chumbo y el Nopal

Lo has visto muchas veces, pero todavía no te has atrevido a probarlo. El higo chumbo o fruto del nopal tiene unas propiedades nutritivas excelentes y no hay que perderlo de vista. ¿Sabías que también se pueden consumir las palas u hojas, también llamadas nopalitos? Veamos todo lo relativo a su consumo y comercialización.



Origen y cultivo

El higo chumbo (Opuntia spp.) es el fruto del nopal, originario de América y que crece en las zonas áridas y semiáridas del mundo. Pertenece a la familia de los cactus, que se caracterizan por utilizar de manera eficiente el agua, de ahí que tengan unos requerimientos hídricos muy bajos.

La planta fue introducida en Europa por los conquistadores españoles y distribuida a otros países del mundo. Actualmente, el principal productor es México (más del 70%), aunque también se produce en Italia, España, Chile, Israel, Brasil o Sudáfrica.

En España, las chumberas (también llamadas tuneras, pencas o nopales) están muy extendidas en las Islas Canarias. Su cultivo también se da en toda la cuenca mediterránea, sobre todo en Valencia y Murcia.

Se han descrito un gran número de especies y variedades, dejando patente la gran diversidad en tamaño, forma y color de los frutos. Se pueden encontrar de color blanco, púrpura, rojo, naranja, verde y amarillo, y todos ellos con diferentes sabores y aromas.

Resulta anecdótico que el cultivo de la chumbera está asociado a que en sus palas o cladodios (las grandes hojas carnosas que tiene) se hospeda la cochinilla (Dactylopius coccus), el insecto del cual se extrae el colorante rojo carmín (ácido carmínico, E-120), muy usado en alimentación, cosmética y en la industria textil.

Higo chumbo abierto por la mitad

¿Cómo es el higo chumbo? 

El higo chumbo es un fruto carnoso protegido por una corteza dura que va cubierta por pequeñas espinas de 2-3 mm (cuidado con ellas, ya que son muy finas y se clavan con facilidad).

La pulpa es dulce, muy mucilaginosa y con numerosas espinas. En España se suelen ver las variedades que tienen la pulpa color naranja, rojo, púrpura y blanco-verdoso.

La temporada de recolección y consumo va desde julio a septiembre, dependiendo de la variedad. Normalmente ya lo encuentras en el mercado con las espinas quitadas. Aún así, los consumidores no son muy dados a su compra, bien por desconocimiento o bien por lo incómodo que resulta su consumo (aunque le quiten las espinas, siempre le quedan algunas pequeñas que se clavan con facilidad en los dedos).

Para aumentar la vida útil en fresco, se han realizado muchos estudios con chumbos mínimamente procesados (pelados y cortados) y envasados en barquetas, pero todavía no los he visto en el mercado.

Además del fruto fresco, también se comercializan (dependiendo del país) zumos, purés, mermeladas, sorbetes, jaleas, licores, etc.



Características nutricionales

En cuanto a sus características nutricionales, el chumbo tiene un alto contenido en agua, fibra y azúcares, destacando sobre todo, por ser una fuente importante de compuestos con elevada actividad antioxidante (vitamina C, flavonoides y betalaínas). Su valor calórico es bajo, similar a otras frutas, como la manzana o la pera.

En la antigüedad, era un fruto indispensable para los navegantes, ya que alimentaba, hidrataba y servía para combatir el escorbuto (por el contenido de vitamina C).

Lo que no sabías sobre el Higo Chumbo y el Nopal
¡Cuidado con las espinas de la chumbera!

Consumo de nopales como verdura y flores para infusiones

Los nopalitos o cladodios jóvenes de la planta (tallos planos, pencas, palas o paletas) se destinan para su consumo como verdura.

Esto apenas se conoce en nuestra gastronomía, sin embargo, en México se preparan múltiples platos, como la famosa ensalada de nopales. También lo utilizan para hacer mermeladas, bebidas, dulces y cosméticos.

Esta verdura destaca por ser una fuente muy importane de fibra (pectinas, mucílagos y gomas), mejorando diversos problemas digestivos (como las úlceras) y el estreñimiento y disminuyendo los niveles de azúcar en sangre y colesterol total y triglicéridos.

Otro derivado de la planta es la flor. En este caso, se suele comercializar deshidratada para infusiones. Se suele utilizar como diurético o para problemas intestinales o inflamatorios.
nopales cortados para cocinar
Nopales cortados y cocidos. Fuente

Propiedades beneficiosas para la salud

Por ser una fuente importante de compuestos nutracéuticos o funcionales (flavonoides, betalaínas, vitamina C, carotenoides, pectinas, mucílagos, etc), las frutos, las palas y las flores de la chumbera han sido tradicionalmente usados en la medicina popular para tratar enfermedades de toda índole: diabetes, quemaduras, edemas, colesterol alto, úlceras, dolores reumáticos, etc.

Por ejemplo, los aztecas extraían el zumo lechoso de la planta y lo mezclaban con miel y yema de huevo para tratar las quemaduras.

En los últimos años se han ido publicando artículos científicos que describen sus beneficios, destacando propiedades anti-inflamatorias, anti-diabéticas, hipoglucémicas y anti-proliferativas, además de prevenir el estrés oxidativo y enfermedades degenerativas.

De todos los compuestos, hay un tipo que destaca por su poder antioxidante: las betalaínas. Son metabolitos secundarios que produce la planta y que aportan color, actuando como pigmentos rojos y amarillos.

En la actualidad, hay un gran interés científico en estudiar los beneficios para la salud de diversos compuestos fitoquímicos que forman parte de nuestra dieta, y tanto los higos chumbos como las otras partes de la planta resultan muy interesantes por su potencial.

De hecho, en estos momentos formo parte de un proyecto de investigación donde se aborda el tema, en colaboración con el Instituto Tecnológico de Monterrey y el Instituto de Investigación en Ciencias de la Alimentación (CIAL).

investigacion sobre higo chumbo y nopal
Con mi compañera Martha procesando higos chumbos rojos para su posterior análisis en el laboratorio

Como vemos, la chumbera ofrece muchas posibilidades, desde el consumo variopinto de los chumbos, los nopalitos y las flores, hasta la posibilidad de obtener ingredientes biactivos con propiedades farmacológicas (aunque aquí hay que ir con cuidado y realizar más investigaciones, sobre todo en lo relativo a estudios clínicos con humanos).

¿A qué esperas a probar el chumbo y los nopalitos?

¡Espero que te haya gustado este post! Cualquier pregunta, no dudes en dejarme un comentario aquí o en mi página de Facebook.

¡Hasta otra!




Tomás García Cayuela
Contacto: elsaberculinario@hotmail.com
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¡Hola, bienvenid@ a mi blog! Me llamo Tomás y soy Investigador en Ciencias de la Alimentación, Blogger Gastronómico y Social Media Manager. Aquí encontrarás mucha cocina, un poquito de ciencia y un muchito de cultura gastronómica. Recuerda, ¡saber más para comer mejor!

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  1. Hablando hoy con mi madre, me dice que el higo chumbo estriñe. A mi me extraña que siendo fruta estriña. Le he dicho que seguramente regulará... Sin embargo buscando por webs parece que es algo muy extendido, "que TODO el mundo sabe que estriñen" . Quisiera decirle a mi madre Por que esta equivocada. Además... Alguna fruta estriñe? Gracias¡,,

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    1. Lo siento Vega, pero tu madre lleva en parte razón! Si te comes un chumbo no va a pasar nada, el problema es que la gente se toma 2-3 del tirón...el chumbo tiene una gran cantidad de polifenoles que tienen capacidad de astringencia, es decir, absorben agua, de ahí que "estriña". Otra fruta, por ejemplo, que puede llegar a tener el mismo efecto, son los plátanos inmaduros (también la manzana sin piel) :-)

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  2. Alguien me podria decir cual es el sabor de los nopales? Osea las hojas?

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    1. Hola Valentina, el sabor es parecido a la judía verde, pero algo más gelatinosa y fibrosa. Por ejemplo, el otro día los probé en un taco con queso gratinado por encima y estaban muy buenos!

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  3. Tomas, los has tomado en algún sitio en Madrid? Ñam ñam

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    1. Te cuento, a mí me llegaron muchísimos kilos de una empresa de Murcia, Biarchen, pero para investigarlos en el laboratorio. De esos, cogí los más feillos que no valían para consumir unos pocos. No los he visto por aquí, ¿sabes qué pasa? hay una plaga de cochinilla y está afectando al cultivo de chumbos...

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  4. a mi me encantan estan riquisimos , para mi es un gran manjar , una exquisitez , son dulces y melosos , vamos para mi es una golosina

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    1. Ten cuidado que como te los comas de 3 en 3 hay efectos secundarios! jajaa

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  5. En todo el mundo se dice que los igos chumbo estriñen dificultando la evacuacion, conozco jente que ni iba de vientre con mucho sufrimiento asta que han tenid que sacarse los escrementos con artefacto, mala suerte. Personalmente me como todos los igos chumbo que puedo, asta 20 de un tiron y no me pasa nada, encantados mis intestinos de expulsarlos normalmente. se dice que hai que beber agua antes y despues de comerlos y io lo ago, si te comes igos chumbo i te deficultan tu digestion, tienes problemas que no tienen nada que ver con los exquisitisimos frutos en question.

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  6. Yo el nopal lo ice en trocitos y lo puse en agua y me estoy tomando el gua que opinas. ....

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  7. Hola Tomás, alguna idea para quitar las espinas de unos higos chumbos muy pequeños? preparando una mermelada luego se notarán? . un saludo, gracias.

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    1. Sumerge los higos chumbos en agua y dale con un cepillo, se quitaran fácilmente!

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  8. hola, entre en tu post porque en un documental del sahara comentaron algo de higos chumbos y quise ver que era ese fruto, pero en tu blog me di cuenta que es la tuna (como la llamamo en mexico) el fruto del nopal. Aqui en mexico es muy consumido tanto el nopal como las tunas y aun que no soy fan del los nopalitos, si me encantan las tunas asi que de mas chico en una ocacion comi hasta llenar y solpresa que tanta semilla del fruto te tapa a la hora de ir al baño(tal vez eso sea a lo que se refieren con estreñimiento) asi que si la comen con moderacion que despues es muy molesto estar en esa bochornosa situacion.

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    1. Eso es, la tuna! Claro, hay que tener moderación en su consumo, por los efectos secundarios jeje

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  9. Mi madre está hirviendo las palas en una olla para hacerse un cataplasma en el pelo, dice que así no se le cae tanto, que ya lo hacía su abuela cada 2-3 años. Está en lo cierto? o es sólo un placebo?. Ayuda a que no se caiga el pelo?.

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    1. Las palas tienen muchas propiedades, así que asumo que le irá bien!

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  10. Hola me encanta el fruto, me da mucha energía, pero no se si se puede tomar si tienes sospecha de estar embarazada, saben si es abortivo.

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    1. No hay contraindicación en ese sentido, se puede tomar sin problemas. Un saludo

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  11. Hola Tomás ...espectacular tú colaboración de la tuna ,a me encantan ,mi pregunta es tu sabes cómo se preparan los nopales para bajar los triglicéridos? ...un saludo.

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    1. Los nopales es una verdura muy saludable, pero no hay una preparación específica para que "baje" los triglicéridos, eso no depende de cómo lo cocines, sino de tu patrón de dieta global y estilo de vida. Para mantener una buena salud en cuanto a la grasa que circula en sangre, come sano y haz mucho ejercicio. Un saludo

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  12. Hola Tomas Me ha encantado tu bloc por la claridad con que respondes a las preguntas.
    Estoy haciendo un experimento y quisiera que me aclararas unas dudas.Quiero utilizar las hojas para una decoracion las he partido y vaciado de todo la sustancia viscosa dejandolas lo mas fina posible.
    Es esta sustanci peligrosa para la salud?
    Crees que las hojas asi partidas y sin el interior llegaran a secarse?

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    1. Claro que se secarán o más bien, se pudrirán, te en cuenta que le estás quitando la protección natural que tienen. Por otro lado, esa sustancia viscosa es mucílago, que no es peligroso. Un saludo

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  13. Aquí en Canarias lo llamamos. ..tu nos indios!!

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    1. Me da que el nombre que usamos en la península, higos chumbos, equivale a lo que vosotros llamáis higos picos, que son los frutos de la especie Opuntia ficus-indica y que pueden ser de varios colores (verde, amarillo, naranja, rojos, etc). Sin embargo, los tunos indios, que crecen de forma silvestre en Canarias es otra especie, Opuntia dillenii, y su color es morado-violeta. Un saludo

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